Hodet for åsene: Rajets India

Det er Mumbai i juli, og luften er så tykk at selv de strenge auto rickshaw-sjåførene ikke er villige til å reise seg fra sine divans og levere deg til reisemålet ditt. Du er knapt fem minutter ut av dusjen, og det er allerede tid til en annen. Du leir ut ved svømmebassenget - når det ikke er doused av dampende monsunregn - så scorch solene av føttene dine til vannkanten. Du har utforsket det indiske landskapet til du føler at du ikke kan utforske lenger, men har noen dager ekstra før du reiser hjem. Det er for varmt å spise, å snakke og til og med å tenke, enn si se byens severdigheter.

Du står overfor to valg. Enten trekke seg innendørs til en luftkondisjonert kafé, hotellrom eller kjøpesenter, eller gjør som de gjorde i høydedagene til Raj, og som ferierende i India fortsetter å gjøre i dag: avkamp tilbake i tid til barna, kjøligere klaser av en indisk bakke stasjon.

Hill stasjoner, et begrep som løst betegner byer og landsbyer som ligger i høye høyder og designet for å rømme og rekreasjon, nummer rundt to dusin stiplede om India. Noen ble opprinnelig innviet som sommerhovedstæder av indiske provinser eller prinsesser; andre som sommerhøykvarter for det britiske guvernørstedet. Selv om alle i dag har mistet sin lovgivningsmessige eller politiske betydning, forblir de likevel populære sommerbestemte destinasjoner og overbevisende relikvier av en lang India-fortid.

Å nå slike steder er halvparten av det morsomme. Ankommer i Matheran, en relativt lett flukt fra Mumbai-varmen, oppnås først ved en skarp tur på et smalt sporstang - fra hvilke vinduer grupper av unge indiske menn liker å henge så usikre som mulig - etterfulgt av et valg av reise til fots , hest, eller ved palanquin på samme måte som dronning Victoria.

Å komme til Darjeeling, i de grønne te-voksende fjellene i Vest-Bengal, krever en dagslang reise på et lite, knatterende tog langs gatene så smale at lokalbefolkningen trekker seg på sine vaskerom og overliggende baldakiner når de hører det nærmer seg. Å komme til Ooty, en bakke stasjon i den sørlige delen av Tamil Nadu, innebærer en fem timers tur med UNESCO-vurdert miniatyrtog. På busstur til Kodaikanal, også i Tamil Nadu, kan en lokal hinduistisk preste bare gå for å velsigne deg, hvis bussen - og du sammen med det - seiler ut over en av mange hårnålbøyninger.

En gang der og gjenopprettet fra de forskjellige spenningene på turen, antar et opphold i en av Indias bakkestasjoner ikke bare et mer temperert aspekt, men vender også tilbake til en epoke som er forsvunnet andre steder. I Shimla proklamerte den britiske Raj Himalayas sommerhovedstad i 1864, rådhuset, biblioteket og postkontoret er tømmermesterskapet Tudor, Viceregal Lodge ligner et skotsk baronlott, og Gaiety Theatre stiller fortsatt på vanlige amatørsteater. En kveld kan bli brukt til å gå opp til Scandal Point, eller spasere The Mall. I Darjeeling kan man kjøpe midlertidig medlemskap på Darjeeling Gymkhana Club eller Planters Club, og bli værende i et muggen, chintzy-rom på Windamere Hotel, som serveres te med hvite hanskede servitører. Ned sør i det som var kjent under den britiske Raj som "Snooty Ooty", kan ettermiddager bli brukt ved å studere de viktorianske gravsteinene på St. Stephen's Church eller sjeldne tomter på det gamle og gamle Nilgiri-biblioteket.

Men kunsten å få mest mulig ut av et opphold på en bakke stasjon er å besøke når stresset av en reise gjennom India nødvendiggjør en midlertidig tilbakekalling til en mildere verden av roserhager og agurksmørbrød. Nyt et sted med krokett på plenen på det antikke Chapslee Hotel nær Shimla, rør en båt på innsjøen ved Kodaikanal, ta en ponni-tur i Matheran eller nyt fersk Darjeeling-te på Glenburn-plantasjen i skue av soaring Kanchenjunga.

Og men du velger å sparke tilbake og unnslippe rigorene til det moderne India, sørg for å forlate tiden for den allestedsnærværende bakken stasjon cocktail time, da spøkelser av Rajahs og herskerne fortid fløy ut fra de overgrodde kirkegårder på jakt etter den sist sist fullstendig helles gin og tonic.